Et stormannsliv

Oscar Svensen (1862-1943) er en ukjent skikkelse i Larviks historie. Men sjøkapteinen fra Østre Halsen gjorde enorm suksess som forretningsmann i Stillehavet. Senere levde han en prangende tilværelse i Australia.

FREDRIK LARSEN

Brisbane, Queensland, på østkysten av Australia, noen år før første verdenskrig:

”Naar vi kommer med dampskibet opover floden som slynger sig gjennem de vakre forstæder med villaer og haver paa begge sider, saa ser vi et stort hus ’Norway’ ligge som en kongsgaard paa toppen av en høide hvor vi har den fineste utsigt i hele byen.”

Ordene tilhører den norske reiseskribenten Ludvig Saxe, og huset han beskriver er hjemmet til

Oscar Svensen fra Tjølling. For 100 år siden var Svensen trolig den mest velstående og innflytelsesrike nordmannen i dette hjørnet av verden. Han hadde tjent seg styrtrik gjennom to tiår med handel, eiendomsspekulasjon og plantasjedrift på Salomonøyene i Stillehavet.

Hvem var han?

Oscar Svensen ble født 1. juli 1862 og vokste opp på i Storgata 11 i Østre Halsen. Foreldrene Johanne og Nikolai Edvard hadde syv barn, hvorav Oscar var nest yngst. Oscar og brødrene Samuel og Theodor ble fostret opp i et maritimt miljø. Faren var skipper og reder, og sønnene debuterte tidlig på sjøen. Allerede som 19-åring skal Oscar ha vært skipper på en skute som gikk i fart mellom Nordsjøen og Østersjøen.

Men 1880-årene var en vanskelig tid i norske kystbyer. De tradisjonelle seilskutene var i ferd med å bli utkonkurrert av de nye dampskipene. Mange redere fikk problemer. Dette var nok et bakteppe da Oscar, i en alder av ca. 21 år, reiste til Australia for første gang – etter sigende av eventyrlyst.

Oscar vendte hjem igjen til Norge, men oppholdet varte ikke lenge. Sammen med broren Theodor reiste han ut på ny. Mens Oscar drev en stund som skipshandler i Melbourne fikk Theodor kommandoen over en skute som seilte i fart mellom Australia og øyene i Stillehavet.

Oppdraget var å ”rekruttere” (noen vil si kidnappe) arbeidere som ble brukt nærmest som slaver i sukkerindustrien i Queensland. Denne virksomheten ga Theodor kjennskap til mulighetene som lå på Salomonøyene, en stor øygruppe nordøst for Australia.

Handel med våpen

Fra 1890 etablerte Theodor, Oscar og noen andre norske kompanjonger en handelspost på øya Guadalcanal på Salomonøyene. Øya er for øvrig kjent for voldsomme kamper i mellom japanere og amerikanere i 1942-1943. Utenfor Guadalcanal kjøpte nordmennene ei øy fra lokalbefolkningen. Betalingen skjedde med et parti skytevåpen og diverse andre varer.

Dette ble starten på Oscar Svensens forretningsimperium på Salomonøyene. Ved å seile under norsk flagg kunne nordmennene omgå det britiske forbudet mot å selge våpen til de lokale innbyggerne. Fra sin base på øya de hadde skaffet seg, seilte Svensen & Co rundt i arkipelet som handelsmenn og byttet kopra (tørket kjøtt fra kokosnøtten) og andre eksotiske produkter mot blant annet tobakk, kniver og tekstiler.

Det var vanskelige år, langt fra trygge havner i Larviksfjorden. Ikke alle utlendinger overlevde møtet med Salomonøyene. Theodor Svensen ble syk og døde i 1893. Snart sto Oscar alene ved roret. Takket være sin gjestfrihet og velvilje greide Svensen å etablere vennskapelige forbindelser med både lokalbefolkningen og europeiske kolonister. Ifølge historikeren Judith Bennett, brukte Svensen aldri ord som “nigger” overfor øyfolkene, og han bannet aldri til dem, slik mange andre europeere gjorde.

Oscar hadde nese for business, og inntektene vokste. Han skaffet seg kontroll over dykkingen etter perlemorsskjell og etablerte kokosplantasjer i stor stil. Dessuten spekulerte han i landeiendom: I 1907 solgte han 200.000 dekar land til et britisk selskap og fikk tidobbelt igjen for sin opprinnelige investering. Svensen gjorde flere lignende salg med astronomisk gevinst.

Svensen var uten sammenligning den viktigste aktøren i utviklingen av koloniøkonomien på Salomonøyene, og han hadde en sterk ambisjon, helt fra begynnelsen, om å tjene en formue på sitt foretak, ifølge Edvard Hviding, professor i sosialantropologi ved Universitetet i Bergen.

Familiemann

Oscars verden var mer enn bare Salomonøyene. I Brisbane i Australia bodde broen Theodors familie samt andre norske forbindelser. 31. januar 1900 kimte klokkene for bryllup i den skandinaviske kirken i byen: Oscar giftet seg med Inga Henriette Schrøder fra Kragerø. Datteren Lily kom til verden ti måneder senere. Inga og døtrene – de kom som perler på en snor i årene som fulgte – ble boende i Brisbane mens Oscar tjente seg rik i Stillehavet.

Oscar selv trakk seg gradvis ut av virksomheten på Salomonøyene. I 1907 brukte han 1000 pund (tilsvarende over 50 årslønner for en norsk tjenestekar) på å kjøpe en prangende eiendom på 14 mål på Galloway’s Hill i Brisbane, med vid utsikt til alle kanter. Dette skulle bli Svensen-familiens nye hjem, og boligen fikk navnet Norway. Til tross for at Oscar på dette tidspunkt hadde bodd 20 år i utlendighet og var blitt britisk statsborger, forble han en 100 prosent nordmann, ifølge skribenten Ludvig Saxe.

Et festlig liv

Med sin formue og sine gode kontakter ble Oscar Svensen en høyt respektert samfunnsborger i Queenslands hovedstad. Han pleide omgang med byens ledende menn innen næringsliv og politikk, og i 1918 ble han utnevnt til norsk konsul for Queensland.

Bowling, kortspill og seiling var Svensens fremste fritidssysler, når han og fru Inga ikke benyttet sitt imponerende hjem til å traktere tallrike gjester i flotte selskaper: ”De romslige verandaene og stuene var vakkert pyntet med palmer og liljer, og innimellom hang kinesiske lanterner. Hagen var briljant opplyst av brennende lykter. Det var 200 til stede, og kaptein og fru Svensen underholdt selskapet med et smakfullt kveldsmåltid…”, rapporterte avisen The Brisbane Courier etter en aften med kortspill i 1910.

Som konsul tok Svensen også ansvar for den lille flokken av landsmenn som bodde i Brisbane. Han åpnet sitt hjem på 17. mai. Etter feiringen i 1919 skrev Nordmandsforbundet om villaen ”at den beboes av norske, og av folk, som ikke har glemt sit fædreland, kan man straks se, idet øiet i hvert eneste værelse møter ting, som er hentet fra Norge, saasom træskjærerarbeider, broderidekorationer, flag o. m. m …”

Solgte ut

På sine eldre dager levde Svensen nærmest som rentenist og finansierte sitt liv dels ved å selge unna biter av tomten sin i Brisbane. Sønnen Oscar jr. reiste til Salomonøyene i 1933 for å lede familiens gjenværende interesser, men inntektene var ikke som i glanstiden. Under andre verdenskrig ble plantasjene ødelagt og senere solgt i 1950.

Da Oscar Svensen døde i 1943 var boet hans verdt 5200 pund – en beskjeden arv sammenlignet med de enorme summene han hadde tjent tidligere. Året etter ble familiens hjem solgt. Senere ble landemerket revet, trolig på 1960-tallet. I dag er utsikten fra høyden fortsatt like fin, men eksklusive, moderne leiligheter har overtatt for villa Norway (bildet over). Sporene etter storkaren fra Østre Halsen er borte.

Larvik i Queensland

Det er en sterk historisk forbindelse mellom Larvik-distriktet og delstaten Queensland i Australia. Familien Archer, som kom fra Skottland til Larvik i 1825 og bosatte seg på Tollerodden, sendte alle sine ni sønner til Australia. I Norge er båtbyggeren Colin Archer mest kjent, og også han tilbrakte flere år som ung kolonist ”Down Under”. Flere av brødrene hans har skrevet seg inn i Queenslands historie som oppdagere, kvegeiere, politikere og forretningsmenn.

I kjølvannet av Archer-familiens vandringer mellom Norge og Australia, utvandret et knippe andre folk fra Larvik og omegn til Queensland. Vi vet blant annet om en familie fra Stavern som i 1870-årene jobbet på Archernes gård Gracemere. Brødrene Oscar og Theodor Svensen hadde mest sannsynlig også forbindelser til noen av Archer-brødrene.

(Artikkelen ble første gang publisert i Østlands-Posten 2. juni 2012).

Reklamer
Categories: Diverse | Stikkord: , , | Legg igjen en kommentar

Innleggsnavigasjon

Legg igjen en kommentar

Fyll inn i feltene under, eller klikk på et ikon for å logge inn:

WordPress.com-logo

Du kommenterer med bruk av din WordPress.com konto. Logg ut / Endre )

Twitter-bilde

Du kommenterer med bruk av din Twitter konto. Logg ut / Endre )

Facebookbilde

Du kommenterer med bruk av din Facebook konto. Logg ut / Endre )

Google+-bilde

Du kommenterer med bruk av din Google+ konto. Logg ut / Endre )

Kobler til %s

Opprett en gratis blogg eller et nettsted på WordPress.com.

%d bloggere like this: